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GUÍA Whisky japonés

El whisky cuenta con una larga tradición en Japón y comenzó a recibir la atención internacional a principios de los años 2000

Aunque Japón comenzó a producir whisky en 1870, la producción comercial no despegó hasta 1920, cuando Masataka Taketsuru regresó de su viaje a Escocia, donde había estudiado el arte de la destilación. Este fue entonces contratado por Shinjiro Torii, el fundador de Torii Shoten Masataka —la primera destilería de whisky de Japón, que más tarde se convertiría en Suntory— con el objetivo de producir un whisky adaptado al paladar de los nipones. El whisky japonés prosperó como un fenómeno principalmente nacional hasta que en 2003 Yamazaki 12 Years Old fue galardonado con el premio de oro en el ICS (International Spirits Challenge). La buena racha continuó y en 2015 un whisky Yamazaki producido por Suntory se llevó a casa el título de Mejor Whisky del Mundo de la Biblia del Whisky de Jim Murray, un hecho que constató el surgimiento de una nueva cultura del whisky de prestigio internacional.

A nadie le pasó desapercibido que un whisky japonés fuera designado Mejor Whisky del Mundo 2015

El whisky japonés es más que cebada malteada por sí sola

Agua de calidad: En un antiguo poema se hace referencia a las cristalinas aguas de la ciudad de Yamazaki, a cuyos encantos sucumbió el legendario maestro del té Sen no Rikyu. Y es precisamente en esta ciudad donde Shinjiro Torii decidió fundar la primera destilería japonesa en 1923.

Clima: La convergencia de tres ríos diferentes cerca de Yamazaki genera una bruma espesa durante todo el año. La combinación de importantes cambios de temperatura y una elevada concentración de humedad crea las condiciones perfectas para la maduración del whisky.

Madera: Para la producción de whisky se utilizan barriles de madera autóctonos de Japón que, durante los húmedos meses de verano, se dilatan y absorben el whisky, mientras que en invierno se secan e impregnan el aroma de la madera a la bebida.

Destilación a grandes altitudes: Las destilerías japonesas se encuentran a mayor altitud de lo habitual, lo cual permite aumentar el control sobre la destilación, ya que la temperatura es uno de los factores más importantes de este proceso en las bebidas espirituosas de alta calidad.

Yamazaki y Nikka son dos de las principales marcas de whisky japonés

Las grandes marcas de whisky japonés

En 1899, Shinjiro Torii, que soñaba con un Japón en el que el whisky fuera objeto de adoración, fundó la cervecera Torii Shoten — la actual Suntory—. Torii conoció al químico Masataka Taketsuru tras la Primera Guerra Mundial, cuando este último acababa de regresar a Japón con su esposa escocesa, Jessica Cowan, nada más y nada menos que de la Universidad de Glasgow, donde había estudiado química y producción de whisky escocés. En 1923, Torii y Taketsuru fundaron en Yamazaki la primera destilería de whisky de malta de Japón. Seis años después, lanzaron Suntory White Label, el primer whisky genuino de Japón.

Suntory

La destilería Suntory Yamazaki se encuentra en la localidad homónima, a las afueras de Osaka. Yamazaki es una de las tres destilerías, junto con Chita y Hakushu, gestionadas por Suntory en Japón. La designación, en 2015, del Yamazaki Single Malt Sherry Cask 2013 como Mejor Whisky del Mundo hizo que este whisky, suave, sedoso, aromático, menos turboso que la mayoría de sus congéneres y con ciertas similitudes con los Lowland escoceses, acaparara todas las miradas internacionales.

Nikka

Masataka Taketsuru decidió dejar Suntory y abrir su propia destilería siguiendo el modelo de sus predecesoras escocesas. Así, en 1934, abrió sus puertas Dai Nihon Kaju, que posteriormente pasaría a llamarse Nikka, en las frías regiones septentrionales de Hokkaido. En la actualidad, Nikka cuenta con dos destilerías. Nikka Taketsuru Pure Malt es una mezcla de maltas puras de ambas destilerías que se deja madurar en antiguas barricas de bourbon y jerez para darle un sabor prolongado y ligeramente ahumado.

El mercado cuenta con un amplio espectro de whiskies nipones

Respetado en casa, relativamente desconocido en el extranjero

No todos los whiskies japoneses han recibido galardones de primera clase. En el país podrás encontrar otras opciones excelentes y menos conocidas, como el Yoichi Single Malt, un whisky refinado que ha sabido resistir el paso del tiempo con gallardía. El Kirin Whisky Fuji Sanriku es un whisky excelente y fuerte, ideal como base de combinados y cócteles en verano, cuyos aromas y sabores, similares a los del bourbon, lo convierten en un caldo único entre los whiskies japoneses. Aunque dejó de producirse en 2018, no pierdas la oportunidad de probarlo si puedes encontrar una botella. Si buscas un whisky más joven, sin definición de edad, tu mejor baza es el Akashi White Oak Single Malt, caracterizado por su aroma a roble y un acabado punzante que se suaviza después de airearse un rato en el vaso.

La mayoría de las destilerías organizan visitas guiadas en las que podrás probar sus productos

Sumérgete en la historia del whisky japonés visitando una destilería

Las destilerías de whisky japonesas suelen tener un horario de apertura al público y las más importantes cuentan con su propia tienda de regalos. Las principales destilerías organizan visitas a sus instalaciones, ofreciendo así una forma estupenda de conocer y probar el whisky japonés. Puedes obtener más información en los sitios web de las propias destilerías, pero ten en cuenta que la mayoría de las visitas no se realizan ni en español ni en inglés. Organízate con tiempo, ya que incluso las entradas a las destilerías más pequeñas se agotan muy pronto.

La destilería Mars Shinshu es la que se encuentra a mayor altitud de Japón

La visita más conocida es la de la destilería Yamazaki, que ofrece visitas guiadas con degustación incluida en inglés únicamente cuatro veces al mes, algo que deberías tener en cuenta si te manejas con el idioma anglosajón. La destilería Hakushu de Yamanashi también organiza visitas completas con degustación, pero únicamente en japonés. La destilería Yoichi de Hokkaido organiza visitas diarias en japonés, pero facilita unos auriculares con la traducción al inglés, muy útil si hablas este idioma. Si viajas en invierno, ten en cuenta que las visitas podrían cancelarse debido a las intensas nevadas. Mars Shinshu es una destilería menos conocida, a pesar de ser la que se encuentra a mayor altitud del país, situada en los Alpes del Sur. La visita a las instalaciones del clan Hombo, que lleva destilando desde 1949, ofrece un recorrido de 30 minutos que incluye una degustación. Aunque solo se realiza en japonés, la experiencia sola bien merece la pena. Para hacer una reserva, basta con que envíes un correo electrónico a la dirección que encontrarás en su sitio web.

Podrás encontrar whisky japonés en todo el país

Dónde tomar whisky japonés

Puedes encontrar whisky japonés en cualquier parte del país. Los hoteles japoneses suelen disponer de un tranquilo bar en el que poder degustar una gran selección de whiskies nipones. En cualquier izakaya podrás tomarte algún cóctel elaborado con whisky japonés. Estos diminutos bares se enorgullecen de su amplia oferta de whiskies y son perfectos para ir encontrando tus sabores preferidos.

La familia Suntory, compuesta por Hibiki, Yamazaki, Chita y Hakushu, ofrece un delicado equilibrio de aromas totalmente irresistible al degustarse seco o con hielo. Los camareros japoneses estarán encantados de exhibir sus destrezas para tallar el hielo y servirte estas variedades solo con los mejores cubitos para evitar que el agua se derrita en el vaso.

También podrás encontrar una gran cantidad de excelentes opciones entre otros whiskies japoneses menos conocidos y que no cuentan con todos los premios de la casa Suntory. No te olvides de pedir el combo más solicitado en los izakaya del país: un whisky servido en vaso de tubo combinado con karaage, un tipo de pollo rebozado que se sirve caliente y que va a las mil maravillas con un cóctel seco y efervescente. Elige entre un simple Suntory Kaku o un Nikka; en la mayoría de los restaurantes de las principales ciudades tendrán uno u otro. Estas bebidas sencillas y refrescantes son imprescindibles para los calurosos veranos japoneses.

Información actualizada a marzo de 2019.

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